É provável que você raramente dê muito atenção ao pâncreas, um órgão glandular que ajuda o corpo a digerir os alimentos e convertê-los em energia.

Localizado atrás do estômago, o pâncreas produz insulina e regula os hormônios que mantêm os níveis de glicose (açúcar no sangue).

O câncer de pâncreas é, em geral, muito raro, com 57.600 americanos previstos para serem diagnosticados em 2020.

(O câncer mais comumente diagnosticado é o câncer de pele não melanoma, que afeta mais de 1 milhão de pessoas por ano, seguido pelo câncer de pulmão, com mais de 200.000 casos diagnosticados anualmente.)

Por que o câncer de pâncreas é tão mortal?

Mas várias celebridades morreram de câncer de pâncreas, incluindo Alex Trebek , Aretha Franklin , Steve Jobs, Patrick Swayze e Luciano Pavarotti, atraindo mais atenção para a doença.

Mesmo sendo um diagnóstico incomum, o câncer pancreático é muito agressivo. “Tem uma alta probabilidade de se espalhar, ou metástase, para outros órgãos do corpo”, diz Neil Woody, MD, oncologista da Clínica Cleveland.

A taxa de sobrevivência de cinco anos é de apenas 9%, de acordo com a American Cancer Society .

A doença também está aumentando. O câncer de pâncreas foi diagnosticado em um aumento de 0,5% ao ano por mais de uma década.

Parte disso se deve ao aumento da detecção, diz Valerie Lee, MD, oncologista pancreática da Johns Hopkins Medicine. Fatores de estilo de vida também podem ter um papel importante.

O aumento do diabetes e da obesidade – dois principais fatores de risco para o câncer pancreático – também pode estar contribuindo para o aumento dos casos de câncer pancreático.

Quais são os sintomas do câncer pancreático?

O câncer de pâncreas é notoriamente difícil de diagnosticar. Apenas cerca de 10% dos cânceres pancreáticos têm uma predisposição genética, e bons exames para a população em geral têm sido difíceis de estabelecer, diz o Dr. Woody.

“Testes com alta probabilidade de detectar câncer de pâncreas, como ultrassom endoscópico, são invasivos, caros e podem apresentar riscos de complicações que superam seu uso como testes de triagem para a pessoa média”, explica ele.

Além do mais, o câncer de pâncreas é difícil de detectar precocemente e muitos dos sintomas podem ser causados por outras condições.

Além disso, as pessoas geralmente não apresentam sintomas até que o câncer se espalhe para outros órgãos.

Ainda assim, se você estiver experimentando algum desses sinais de alerta, vale a pena marcar uma consulta com seu médico.

1. Novo aparecimento de diabetes, especialmente quando você não tem fatores de risco importantes

“Quando pessoas sem fatores de risco para diabetes (sem histórico familiar, boa dieta, tipo de corpo magro) desenvolvem novo início de diabetes, ou que têm uma história de diabetes bem controlada de repente descobrem que se torna difícil de controlar, é razoável avaliar por que o o pâncreas pode não estar funcionando tão bem”, diz o Dr. Lee.

2. Dor abdominal

“O pâncreas fica próximo a um feixe de vasos sanguíneos e nervos chamado plexo celíaco, que pode causar dor e irritação nos nervos”, diz o Dr. Lee. Mas a dor geralmente atinge o abdômen.

“Os pacientes sentem dores desde o epigástrio (a área logo abaixo do esterno) até as costas. Imagine um pneu subindo bem embaixo do seu peito e ao redor do seu abdômen ”, diz Kim Reiss-Binder, MD, uma oncologista especializada em câncer de pâncreas na Universidade da Pensilvânia.

3. Coágulos sanguíneos inexplicáveis

“Pacientes com câncer de pâncreas são particularmente propensos a coágulos sanguíneos ”, diz o Dr. Lee.

Embora a causa exata não seja conhecida, acredita-se que as células cancerosas reduzem as proteínas que o corpo usa para prevenir a formação de coágulos sanguíneos.

“Para pessoas que não têm um motivo para o desenvolvimento de um coágulo – uma grande cirurgia recente, trauma (como um acidente de carro), hospitalização ou período prolongado em que você está deitado quieto ou uma predisposição hereditária à coagulação – recomendamos fazer certifique-se de estar atualizado sobre o rastreamento do câncer e de consultar o seu médico sobre quaisquer outros sintomas que possam ajudar a identificar a origem da anormalidade da coagulação”, disse o Dr. Lee.

4. Diarréia e fezes flutuantes

“O pâncreas não produz apenas insulina; também produz enzimas pancreáticas que ajudam a quebrar a gordura”, diz o Dr. Lee.

“Se houver um bloqueio na produção de enzimas pancreáticas, como um tumor se desenvolvendo no pâncreas, a gordura também não será digerida.”

Isso sai como fezes “gordurosas” com mau cheiro que flutuam para o topo do vaso sanitário e podem vir muitas vezes por dia logo após a ingestão de refeições mais gordurosas.

5. Icterícia (amarelecimento da pele)

O pâncreas está localizado próximo ao fígado, que produz a bile. Se um tumor impedir que os dutos biliares drenem a bile de maneira adequada, as pessoas podem desenvolver níveis elevados de bilirrubina em seu corpo, o que se traduz em icterícia ou amarelecimento da pele.

“Isso geralmente é melhor visto no branco dos olhos e também pode causar coceira em todo o corpo, fezes de cor clara e urina escurecida”, diz o Dr. Lee.

6. Perda de peso inexplicável e mudança nos padrões alimentares

Se você perder o apetite ou se sentir saciado depois de comer muito pouco em uma dieta e saúde não muito agradáveis, isso também pode ser um sinal de câncer pancreático.

“O pâncreas está localizado bem próximo ao intestino delgado, perto da primeira parte do intestino delgado, e os tumores podem fazer com que os alimentos voltem ou não cheguem ao intestino delgado tão rapidamente”, diz o Dr. Reiss-Binder.

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